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martes, 7 de agosto de 2012

Director de la NASA: "Estamos en Marte para buscar respuestas nuevas a viejas preguntas

Charles Bolden aseguró que la llegada a Marte del Curiosity es un "paso significativo", porque sus ruedas "han comenzado a trazar el sendero para las huellas humanas". 
por La Tercera y Agencias

 
El Curiosity llega exitosamente a Marte

El director de la NASA, Charles Bolden, declaró que con la llegada a Marte del Curiosity se busca encontrar "respuestas nuevas a viejas preguntas" y añadió que el descenso del explorador es un paso significativo para lograr el objetivo de enviar astronautas al Planeta Rojo a mediados de la década de 2030.

"Estamos allá para buscar respuestas nuevas a viejas preguntas acerca de si hubo vida en Marte o si el planeta será capaz de sustentarla en el futuro", dijo Bolden.

En una rueda de prensa, en el Laboratorio de Propulsión de la Agencia Espacial Estadounidense en Pasadena, California, el director de la NASA agregó que "hoy las ruedas de Curiosity han comenzado a trazar el sendero para las huellas humanas en Marte".

"Es un gran día para la nación, un gran día para todos nuestros socios que tienen material (en el vehículo) y un gran día para el pueblo estadounidense", enfatizó.

Y afirmó que "los estadounidenses pueden despertarse esta mañana y decirse, con orgullo, 'ése es mi explorador'".

"Estoy entero y a salvo en la superficie de Marte", indicó un mensaje en el blog de la NASA a las 01.32 horas, que dio lugar a una celebración en la agencia espacial.


Curiosity logra aterrizar en Marte e inicia misión más ambiciosa de la Nasa

A las 01:31 el rover hizo contacto con el sueño marciano, lo que fue confirmado minutos después por científicos de la agencia.

por Axel Christiansen Z.


Con alegría, aplausos y abrazos de emoción, la Nasa confirmó a las 01:35 de la madrugada que el Curiosity, el vehículo robótico más complejo que ha sido lanzado al espacio, había tocado suelo marciano. Tres minutos después el robot cumplía su primera prueba de fuego: enviar la primera imagen que confirmaba el arribo al suelo de Marte: una imagen en blanco y negro en baja resolución. ¿El lugar escogido? El cráter Gale, un sitio elegido por su facilidad para realizar un aterrizaje, pero también por contar con gran información sobre la evolución del planeta, debido a los sedimentos que ha acumuladado a través de miles de millones de años.

La maniobra no sólo era arriesgada y peligrosa, con un nivel de dificultad de 20 en una escala de 10 -según la misma Nasa- sino que se llevó a cabo prácticamente sin ninguna intervención humana. Desde las 00:20 el vehículo estaba funcionando sólo con los controles programados previamente por la agencia.

El evento seguido por más de 1.400 científicos en el Jet Propusion Laboratory (JPL) de la Nasa y por millones de personas a través de internet marca el inicio de una nueva etapa de exploración que entregará desde imágenes inéditas del planeta rojo hasta datos que podrían guiarnos hacia la posibilidad de vida en nuestro más cercano vecino.



El desafío


La hazaña de la Nasa no sólo es importante por la calidad de la máquina que lograron llevar a Marte, sino que por los métodos que tuvieron que usar para lograrlo.

La atmósfera inhóspita y una distancia promedio de 225 millones de kilómetros pusieron en duda el éxito de esta misión. De hecho, hasta la madrugada de ayer, Marte había cobrado la vida de 25 misiones diferentes hacia el planeta, de un total de 39.

Pero la Nasa logró la hazaña y fue capaz de hacer que el Curiosity sobreviviera a los siete minutos de terror: el proceso en el que el rover llegó desde fuera de la atmósfera hasta el terreno marciano, teniendo que pasar de 21 mil kilómetros por hora a cero. Junto a ello, tuvo que lidiar con 8871 grados celsius de temperatura, vientos y un sistema de frenado que incluyó el uso de un paracaídas supersónico y una nueva herramienta llamada Sky Crane que requería precisión perfecta.




El sistema Sky Crane, utilizó una sonda que mediante unos cables bajó lentamente al Curiosity hasta llegar a velocidad cero. Esta es la única forma hasta ahora de cargar naves cercanas a una tonelada, reemplazando así a los clásicos pero ineficientes cojines de aire.



Lista de misiones


El Curiosity -lanzado el 26 de noviembre de 2011- es uno de los proyectos más ambiciosos y costosos de la Nasa de los últimos años. Iniciado el año 2009 y con un costo final de 2.500 millones de dólares, este robot de 900 kilógramos fue diseñado para hacer el estudio más exhaustivo sobre la superficie del territorio de Marte que se haya hecho hasta la fecha.


De hecho, su verdadero nombre, el Mars Space Laboratory, indica que se trata de un verdadero laboratorio químico ambulante y operado a distancia desde la Tierra


Cuenta con 10 instrumentos diferentes, entre cámaras, medidores de radiación, atmosféricos y sistemas de rayos láser para cumplir tres grandes misiones.

La primera de ellas es la de encontrar compuestos orgánicos con los que se puede suponer que existe -o alguna vez existió- vida en Marte. Entre los elementos buscados estarán el carbono, el oxígeno y el fósforo, elementos básicos para la formación de organismos tal como los conocemos en la Tierra.

Su segundo objetivo será investigar sobre la composición del terreno del planeta y cómo éste ha ido cambiando a través de su historia. Esto, gracias a los sedimentos que por 4.500 millones de años se han ido acumulando en el monte Sharp -ubicado al interior del cráter Gale-, cuyas diferentes elevaciones permiten dar cuenta de diversos períodos geológicos.

La tercera misión es una misión meteorológica, donde se medirá el clima, el ciclo del agua, la radiación y los cambios del ambiente del planeta, en miras a las próximas misiones que se realizarán en el planeta, tanto robóticas como humanas.

De hecho, es por el estudio climático que la misión pretende durar dos años terrícolas, ya que pretende revisar la totalidad de los 687 días del año marciano.


Lento pero seguro


Si bien el aterrizaje es sin duda el paso más difícil de la misión Curiosity, es tan sólo el primero de muchos que vendrán.

Su itinerario de viaje no da pie para descansos, aunque se toma todo a la calma. La primera semana será de prueba para testear que todos los instrumentos estén en perfectas condiciones para poder realizar las pruebas necesarias. Una fotografía panorámica, que será la con mayor resolución jamás obtenida de Marte, será lo primero que se haga una vez que estén dispuestos los sistemas, pero la caminata guiada del robot no se hará sino hasta septiembre.

Por mientras, la Nasa celebrará no sólo uno de sus mayores logros desde la llegada del hombre a la Luna, sino que también la consolidación de un programa espacial a Marte que espera recortes de presupuesto. Su éxito, por el contrario, significará que la comunidad científica contará con nuevos datos que se analizarán por años y cimentarán la llegada del hombre a Marte.


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